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Albâtre

>> Famille(s) : sulfates
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Son nom vient du mot grec "alabastros" un vase grec blanc, il fait partie des roches dites "évaporites".
Il s'agit d'un agrégat massif de gypse très finement grenu, particulièrement bien adapté à la sculpture grâce à son grain très fin et sa blancheur parfaite.
Depuis l'antiquité le terme albâtre a été employé pour désigner aussi un calcaire microcristallin, appelé parfois "marbre-onyx" d'où une certaine confusion.
Cet albâtre calcaire, qui est un carbonate, parfois appelé égyptien, est constitué de calcite ou d'aragonite compacte mais ce n'est pas un marbre car il se forme en quelques années (le marbre se formant à l'échelle de temps géologiques en millions d'années), c'est lui qui constitue les stalactites dans les grottes, l'albâtre calcaire est souvent coloré en jaune et quand on le casse on observe des surfaces planes cristallisées qui brillent, c'est pourquoi il parait plus lumineux que l'albâtre constitué de gypse.

Lieux d'extraction

Ses gisements sont nombreux : en Allemagne (Thuringe), en Angleterre (Derbyshire), en Italie (Toscane), aux Etats-Unis (Colorado) et aussi en France, dans la région parisienne.

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Utilisation en joaillerie

L'albâtre sert à sculpter des objets depuis l'antiquité, en Egypte, au moyen-orient, en Europe et en Angleterre.
Les égyptiens en faisaient des vases, des objets funéraires comme des autels et des sarcophages.
Aujourd'hui on fabrique des lampes en forme de lotus, des œufs, des bibelots.
Son utilisation en bijouterie est limitée par sa fragilité et sa porosité.
C'est la pierre anniversaire des 75 ans de mariage.

Entretien et précautions au quotidien

Comme le gypse, l'albâtre est sensible à la chaleur (la chaleur provoque la transformation du gypse en plâtre). Il faut donc veiller à ne pas placer des objets en albâtre à proximité de sources de forte chaleur.
On nettoie un objet en albâtre avec un chiffon imbibé d'eau et de savon de Marseille, si les taches ne disparaissent pas, il faut utiliser de l'essence de thérébenthine et bien frotter l'objet en prenant garde de ne pas rayer l'albâtre qui est une pierre de faible dureté. Après ce traitement, nettoyer à l'eau savonneuse pour enlever le gras de l'essence de thérébenthine et bien sècher avec un linge propre.
Différentes méthodes ont été utilisées pour protéger l'albâtre : vernis, cires... il est conseillé d'utiliser des cires microcristallines comme pour les marbres.

Gemmes approchantes

calcite , gypse , pyrophyllite

Lithothérapie culturelle et historique

Il est indiqué que l'on doit l’appliquer sur le chakra du Plexus solaire, bras écartés perpendiculairement au corps, jambes serrées, tête au nord, car cette pierre centre tout sur les points cardinaux.
Ses effets seraient apaisants, procurant une sensation de bien-être général.

Imitations et traitements

L'agalmatolite, qui est une variété de pyrophyllite, ressemble à l'albâtre. La calcite et l'onyx peuvent aussi être confondus avec l'albâtre.
Une goutte d'acide permet de différencier l'albâtre qui reste inerte alors que le calcaire et la calcite font effervescence et sont attaqués.
Parfois l'albâtre est teinté.

Caractéristiques chimiques
Ca[SO4] 2H2O

sulfate de calcium hydraté

Caractéristiques physiques

Couleur principale : blanc

Autres couleurs : brun, jaune, rose

Couleur du trait : blanc

Eclat : soyeux, mat

Dureté : 2.0

Densité : 2.30 à 2.33

Clivage : aucun

Cassure : grenue, irrégulière

Propriétés optiques

Transparence : translucide, opaque

translucide au niveau des arrêtes ou de lamelles

Réfringence : 1.520 - 1.530

Biréfringence : 0.010

Faible

Doublage : non

Dispersion : 0,033

Pleochroïsme : absent

Nombre de couleurs : 1

Fluorescence : nulle

Certains albâtres peuvent présenter une faible fluorescence due à des impuretés

Cristaux

Se présente en masses compactes, pas de cristaux visibles

Système cristallin : monoclinique

Autres informations

Signes du zodiaque : Taureau, Balance